Ce jour où un ingénieur de SpaceX a rampé à l'intérieur d'une fusée en train d'imploser pour sauver l'entreprise

SpaceX a failli mourir à bord d’un avion C-17 au-dessus d’Hawaï. En 2008, avant que l’entreprise ne puisse lancer une seule fusée, deux douzaines d’ingénieurs de SpaceX transportaient sa fusée Falcon 1 à Hawaï dans un avion de l’armée de l’air. De là, une barge devait le transporter jusqu’aux installations de lancement de la société aux Îles Marshall pour une dernière tentative de lancement. C’était la dernière chance de l’entreprise: si elle échouait, SpaceX serait ruiné. Mais alors que l’avion descendait avant l’atterrissage, les membres de SpaceX ont entendu « un bruit fort et terrible », selon le nouveau livre d’Eric Berger, journaliste et éditeur du site Ars Technica. La fusée implosait en raison d’un déséquilibre de pression. Zach Dunn, l’un des nouveaux ingénieurs de SpaceX à l’époque, s’est glissé dans le ventre de la fusée. Sa solution miracle a sauvé l’entreprise et peut-être même sa propre vie.

Le livre d’Eric Berger, «Liftoff», décrit ce moment et d’autres événements des premières années de SpaceX, y compris la construction d’une rampe de lancement sur une île isolée, une mutinerie organisée par des ingénieurs piégés sur cette île sans nourriture et la course pour envoyer une publicité de fusée en orbite. SpaceX a finalement atteint l’orbite en utilisant la même fusée qui s’est presque écrasée en plein vol.

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Les ingénieurs de SpaceX confrontés à une urgence en plein vol

Les ingénieurs de SpaceX confrontés à une urgence en plein vol

En septembre 2008, SpaceX était presque à court de liquidités, selon le livre d’Eric Berger. L’entreprise a échoué dans toutes ses tentatives de mise en orbite d’une fusée et n’a donc remporté aucun contrat. Ceci pourrait vous intéresser : Comment j’ai vaincu le syndrome des jambes sans repos. Elon Musk n’avait plus d’argent à injecter dans SpaceX et Tesla, qui étaient tous deux aux prises avec la récession qu’il frappait. Selon le livre, SpaceX disposait de suffisamment de ressources pour une seule tentative de lancement supplémentaire.

Elon Musk a donné à ses ingénieurs six semaines pour ce dernier effort, écrit Eric Berger. Lorsqu’ils étaient prêts à transporter la fusée Falcon 1 de la Californie aux îles Marshall, les ingénieurs se sont précipités vers le jet C-17 à l’aéroport international de Los Angeles. Pendant les premières heures du vol vers Hawaï, ils ont survolé tranquillement le Pacifique, s’installant dans les sièges du coffre autour de la fusée. D’après le livre, quelqu’un a sorti une guitare.

Mais pendant la descente, de forts bruits de rafales et de souffles résonnaient dans la cale, alors que des bosses apparaissaient le long du corps de la fusée. Les ingénieurs ont réalisé que le réservoir d’oxygène liquide ne libérait pas assez d’air pour suivre les changements de pression lorsque le jet descendait.

En effet, le tank « respirait à travers une paille », écrit Eric Berger. Au fur et à mesure que la pression dans le compartiment à réaction augmentait par rapport à la pression dans le réservoir de carburant de la fusée, le Falcon 1 commença à se froisser. «La première pensée que j’ai eue était que cette chose allait exploser et récupérer», a déclaré à Eric Berger Anne Chinnery, qui gérait alors les opérations de lancement de SpaceX. « Et cela nous aurait tous tués assis à côté de la fusée sur les sièges rabattables de l’avion. Alors je me suis levé et j’ai dit à tout le monde de se tenir devant la fusée. »

Zach Dunn, qui a rejoint SpaceX en tant que stagiaire en 2006 et a rapidement gravi les échelons pour devenir ingénieur en propulsion, était sur le point de sauver la fusée, ses ingénieurs et SpaceX lui-même.

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Dans le ventre de la bête

Dans le ventre de la bête

Un ingénieur a demandé aux pilotes de jets de faire voler l’avion plus haut, là où la pression atmosphérique était la plus basse. Mais les pilotes avaient assez de carburant pour faire le tour de la base une seule fois avant d’atterrir. Ceci pourrait vous intéresser : Pourquoi l’application Vinted me demande ma carte bancaire ? Selon Eric Berger, cela a permis aux ingénieurs de SpaceX de gagner environ 10 minutes. Ils ont ouvert la pellicule rétractable qui enveloppait la fusée et ont trouvé la boîte à outils C-17.

Selon le livre, Zach Dunn a demandé à l’ingénieur Mike Sheehan de lui tenir les chevilles et de le sortir si la fusée commençait à exploser. Il s’est glissé dans l’étage intermédiaire du Falcon 1, la section entre la base volumineuse de la fusée, qui la propulse dans les airs, et la section plus petite qui continue en orbite.

Dans l’obscurité du ventre de la fusée Falcon 1, Zach Dunn a rampé vers le réservoir d’oxygène liquide, les parties pointues de la fusée lui grattant le dos. Il atteignit une grande ligne de pressurisation du réservoir de carburant, l’ouvrit avec une clé et entendit le sifflement de l’air sortir, selon le livre. Il a ensuite appelé Mike Sheehan pour obtenir de l’aide. « Mike Sheenhan a entraîné Zach Dunn à travers l’enchevêtrement des conduites de pression et des vannes », écrit Eric Berger. « Ça faisait mal comme l’enfer, mais Zach Dunn a émergé et a trouvé ses efforts payants. »

Les «SpaceXers» retournèrent à leurs sièges et la fusée gonfla devant eux alors que le jet descendait vers Hawaï.

Le lancement de la fusée qui a sauvé SpaceX

Le lancement de la fusée qui a sauvé SpaceX

Bien qu’il ait survécu au vol, le Falcon 1 a été endommagé par le contact avec l’implosion. À seulement une semaine du jour J, Eric Berger écrit que l’équipe SpaceX a été rapide pour le démonter, remplacer les pièces cassées, réparer plus et remonter la fusée. Lire aussi : Exploration nocturne : mon voyage au bout de la nuit sur C8. Puis, le 28 septembre, le Falcon 1 a rugi au-dessus de l’île d’Omelek, a décollé du sol et est entré en orbite.

Dans la salle de contrôle, les membres de l’équipe « ont juste explosé de joie », a déclaré Zach Dunn à Eric Berger. « Nous sommes devenus complètement fous. Nous sautions tous partout. Nous nous étreignions. Nous hurlions. C’était une vraie fête », a-t-il ajouté. SpaceX avait prouvé que ses fusées pouvaient quitter la Terre. L’entreprise a par la suite obtenu un nombre suffisant de contrats pour continuer à recevoir des fonds.

Zach Dunn est resté chez SpaceX pendant une autre décennie, devenant finalement vice-président senior de la production et du lancement. L’année dernière, il a quitté SpaceX pour superviser la production chez Relativity Space, une startup qui espère automatiser le processus de fabrication des fusées grâce à l’impression 3D.

Plateforme originale: Morgan McFall-Johnsen / Insider

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